Au début du printemps, de curieuses masses orange et gélatineuses se développent dans les fossés, les ruissellements et les gouilles du marais. Cette sorte de boue tapisse la tourbe et enveloppe  les végétaux avec d’autant plus d’ampleur que l’eau est stagnante. Cet étonnant phénomène va persister quelques semaines, puis disparaître…

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Le fer, l’oxygène et des bactéries sont à l’origine de ces floculations orangées. Le fer est naturellement présent dans les organismes vivants et dans le sol, y compris dans la tourbe. Dans le marais, le sol gorgé d’eau en permanence est pauvre en oxygène et certaines bactéries utilisent le fer, à la place de l’oxygène, pour se développer. Ces bactéries, du genre Geobacter et Geothrix, transforment le fer ferrique du sol (Fe3+) en fer ferreux (Fe2+) qui est soluble dans l’eau. Quand cette eau chargée de fer ferreux arrive au contact de l’air libre, comme dans les ruissellements et les gouilles du marais, une autre bactérie appelée Gallionella ferruginea transforme à son tour le fer ferreux en hydroxyde de fer (Fe(OH)3), qui se présente alors sous forme de masse orangée.
Une autre manifestation du fer dans le marais se produit à            la surface des flaques d’eau et des gouilles dans la prairie. C’est une sorte de fine pellicule irisée, un film bleuté qui peut rappeler une pollution par les hydrocarbures…  Cependant, ce film se brise sous le doigt et ne se referme pas, contrairement aux hydrocarbures. Il s’agit d’une pellicule de fer ferrique (Fe3+) déposée en surface par des bactéries ferroxydantes qui transforment le fer ferreux (Fe2+) dissous dans l’eau. Ce n’est pas un biofilm, car les bactéries restent dispersées dans l’eau sous forme planctonique.

Ces deux phénomènes, boues orangées et pellicule irisée, sont parfaitement naturels et très répandus dans les milieux stagnants et pauvres en oxygène.

 

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Depuis l'observatoire, face au Grand Colombier
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